En 1962, l’anthropologue Charles O Frake a défini l’écologie culturelle comme l’étude du rôle de la culture en tant que composante dynamique de tout écosystème. C’est toujours une définition assez précise et qui reste d’actualité. Entre un tiers et la moitié de la surface terrestre de la terre a été transformée par le développement humain. L’écologie culturelle soutient que nous, les humains, étions inextricablement imbriqués dans les processus de la surface de la terre bien avant l’invention de la dynamite et des bulldozers.

Les principaux points à retenir sur l’écologie culturelle

  • L’anthropologue américain Julian Steward a inventé le terme d’écologie culturelle dans les années 1950.
  • L’écologie culturelle explique que les humains font partie de leur environnement et qu’ils affectent et sont affectés par l’autre.
  • L’écologie culturelle moderne intègre des éléments d’écologie historique et politique ainsi que la théorie du choix rationnel, le postmodernisme et le matérialisme culturel.

Les impacts humains et le paysage culturel sont deux concepts contradictoires qui peuvent aider à expliquer les saveurs passées et modernes de l’écologie culturelle. Dans les années 1970, les préoccupations relatives aux impacts de l’activité humaine sur l’environnement sont apparues : les racines du mouvement écologiste. Mais ce n’est pas de l’écologie culturelle, parce qu’elle situe les humains en dehors de l’environnement. Les humains font partie de l’environnement et non d’une force extérieure qui a un impact sur lui. En discutant des paysages culturels, les gens dans leur environnement tentent de considérer le monde comme un produit de collaboration bio-culturelle.

Les sciences sociales et environnementales

L’écologie culturelle fait partie d’une série de théories en sciences sociales et environnementales qui fournissent aux anthropologues, aux archéologues, aux géographes, aux historiens et aux autres chercheurs un moyen de réfléchir aux raisons pour lesquelles les gens font ce qu’ils font, de structurer la recherche et de poser de bonnes questions sur les données.

En outre, l’écologie culturelle fait partie d’une division théorique de l’ensemble de l’étude de l’écologie humaine, divisée en deux parties : l’écologie biologique humaine (comment les gens s’adaptent par des moyens biologiques) et l’écologie culturelle humaine (comment ils s’adaptent par des moyens culturels). Considérée comme l’étude de l’interaction entre les êtres vivants et leur environnement, l’écologie culturelle implique les perceptions humaines de l’environnement ainsi que les impacts parfois non perçus de nous sur l’environnement et l’environnement sur nous. L’écologie culturelle, c’est ce que nous sommes et ce que nous faisons, dans le contexte d’être un autre animal sur la planète.

Adaptation et survie

Une partie de l’écologie culturelle ayant un impact immédiat est l’étude de l’adaptation, de la façon dont les gens réagissent, affectent et sont affectés par leur environnement changeant. C’est vital pour notre survie sur la planète parce que cela nous permet de comprendre et de trouver des solutions possibles à d’importants problèmes contemporains, comme la déforestation, la perte d’espèces, la pénurie alimentaire et la perte de sols. Apprendre comment l’adaptation a fonctionné dans le passé peut nous apprendre aujourd’hui, alors que nous sommes aux prises avec les effets du réchauffement climatique. Les écologistes humains étudient comment et pourquoi les cultures font ce qu’elles font pour résoudre leurs problèmes de subsistance, comment les gens comprennent leur environnement et comment ils partagent ces connaissances. Un avantage secondaire est que les écologistes culturels prêtent attention aux connaissances traditionnelles et locales sur la façon dont nous faisons vraiment partie de l’environnement, que nous y prêtions attention ou non, et en tirent des leçons.

  Les autres et nous

Le développement de l’écologie culturelle en tant que théorie commence avec un savant aux prises avec la compréhension de l’évolution culturelle (maintenant appelée évolution culturelle unilinéaire et abrégée en UCE). Les érudits occidentaux avaient découvert qu’il existait sur la planète des sociétés moins avancées que les sociétés scientifiques masculines blanches d’élite : comment cela s’est-il produit ?

L’UCE, qui s’est développée à la fin du XIXe siècle, a fait valoir que toutes les cultures, avec le temps, ont connu une progression linéaire : la sauvagerie (vaguement définie comme chasseurs et cueilleurs), la barbarie (pasteurs et premiers agriculteurs) et la civilisation (identifiée comme un ensemble de caractéristiques des civilisations comme l’écriture, le calendrier et la métallurgie). Au fur et à mesure que les recherches archéologiques se sont multipliées et que de meilleures techniques de datation ont été mises au point, il est devenu évident que les civilisations anciennes en développement ne suivaient pas de règles claires et régulières. Certaines cultures alternaient entre l’agriculture, la chasse et la cueillette ou, très souvent, les deux à la fois. Les sociétés pré-alphabétisées ont construit des sortes de calendriers dont Stonehenge est le plus connu mais n’est pas le plus ancien et certaines sociétés comme les Incas ont développé une complexité au niveau de l’état sans écrire. Les chercheurs ont réalisé que l’évolution culturelle était, en fait, multi-linéaire, que les sociétés se développent et changent de bien des façons différentes.

L’histoire de l’écologie culturelle

Cette première reconnaissance de la multilinéarité du changement culturel a conduit à la première grande théorie de l’interaction entre l’homme et son environnement : le déterminisme environnemental. Selon le déterminisme environnemental, il faut que les environnements locaux dans lesquels vivent les gens les obligent à choisir des méthodes de production alimentaire et des structures sociétales. Le problème, c’est que les environnements changent constamment et que les gens font des choix sur la façon de s’adapter en fonction d’un large éventail d’intersections réussies et non réussies avec l’environnement.

L’écologie culturelle est née principalement du travail de l’anthropologue Julian Steward, dont les travaux dans le sud-ouest des Etats-Unis l’ont amené à combiner quatre approches : une explication de la culture en fonction de l’environnement dans lequel elle existe ; la relation entre la culture et l’environnement comme processus continu ; une considération des environnements à petite échelle, plutôt que des régions à l’échelle d’une région culturelle ; le lien de l’écologie et l’évolution culturelle linéaire multiple. 

L’écologie culturelle a été inventée en 1955 pour exprimer que les cultures dans des environnements similaires peuvent avoir des adaptations similaires, que toutes les adaptations sont de courte durée et s’adaptent constamment aux conditions locales et les changements peuvent s’inspirer des cultures antérieures ou en créer de toutes nouvelles.

L’écologie culturelle moderne

Les formes modernes de l’écologie culturelle attirent des éléments de théories éprouvées et acceptées (et certaines rejetées) dans les décennies entre les années 1950 et aujourd’hui, notamment :

  • l’écologie historique (qui traite de l’impact des interactions individuelles des sociétés à petite échelle) ;
  • l’écologie politique (qui inclut les effets des relations de pouvoir et des conflits sur les ménages à l’échelle mondiale) ; la théorie du choix rationnel (qui dit que les gens prennent des décisions sur la façon d’atteindre leurs objectifs) ;
  • le postmodernisme (toutes les théories sont également valables et ne sont pas facilement perceptibles par les chercheurs occidentaux subjectifs) ; 
  • le matérialisme culturel (les humains répondent aux problèmes pratiques en développant des technologies adaptatives).

Toutes ces choses ont trouvé leur place dans l’écologie culturelle moderne. En fin de compte, l’écologie culturelle est une façon de regarder les choses, une façon de formuler des hypothèses pour comprendre le large éventail de comportements humains, une stratégie de recherche et même une façon de donner un sens à notre vie. Pensez-y : une grande partie du débat politique sur le changement climatique du début des années 2000 était centrée sur la question de savoir s’il a été créé par l’homme ou non.